Quels sont les différents types d’études qui existent ?

Les études scientifiques peuvent, par exemple, être des expériences et des études comparatives, des études d’observation, des enquêtes ou des entretiens. Le choix du type d’étude dépend principalement de la question de recherche.

En fait, pour chacune de ces questions, il y a un type d’étude qui convient le mieux pour y répondre.

Afin de fournir des résultats fiables, une étude doit être soigneusement planifiée avant son lancement. Il est particulièrement important de sélectionner le type d’étude qui correspond à la question de recherche. Le plan d’étude et le déroulement de l’étude doivent également être entièrement documentés. C’est la seule façon de pouvoir comprendre vos résultats plus tard et de les faire vérifier par d’autres chercheurs.

Les types d’études les plus importants sont les essais contrôlés randomisés (“RCT”, abréviation du terme anglais “randomized controlled trial”), les études de cohortes, les études cas-témoins et les études qualitatives.

Essais contrôlés randomisés

Si l’on veut tester l’effet d’un traitement ou d’une investigation, les études randomisées fournissent les réponses les plus fiables. Comme ces essais comparent souvent l’effet d’un traitement à celui de “l’absence de traitement” , ils montrent également ce qui se passe si les gens décident de ne pas suivre un traitement ou une étude.

Lors de la planification d’une telle étude, une question de recherche est tout d’abord définie. Cela signifie que l’on détermine ce qui doit faire l’objet d’une enquête et sur quel groupe de personnes. Pour que des déclarations sur le succès du traitement puissent être faites, il est également clarifié,

Par exemple, un médicament contre les symptômes de la ménopause doit être testé sur un groupe de personnes différent de celui contre la grippe. La durée de l’essai d’un remède contre le rhume peut être beaucoup plus courte que celle d’un médicament utilisé pour prévenir les accidents vasculaires cérébraux.

“Aléatoire” signifie : attribué au hasard. Dans un essai contrôlé randomisé, les participants sont répartis au hasard dans différents groupes. Par exemple, un groupe recevra le nouveau médicament A, l’autre groupe recevra le médicament éprouvé B ou un placebo. Le médicament et le placebo ne doivent pas pouvoir être distingués extérieurement et, par exemple, au niveau du goût. Idéalement, la mission devrait être “en double aveugle” : ni les participants ni les médecins qui les traitent ne savent qui appartient à quel groupe.

L’attribution aléatoire aux groupes est nécessaire pour que seul l’effet des drogues soit comparé et qu’aucun autre facteur n’influence le résultat. Par exemple, elle empêche le médecin d’assigner les patients chez lesquels il soupçonne une plus grande chance de guérison au groupe ayant reçu le médicament le plus prometteur. Cela fausserait le résultat. La répartition aléatoire permet d’être assez certain que les différents résultats des traitements dans les groupes sont effectivement dus à la thérapie étudiée et non à une autre cause.

Études cohortes

Une cohorte est un groupe de personnes souvent observé pendant de nombreuses années – par exemple, pour déterminer la fréquence d’apparition d’une maladie particulière. Dans une étude de cohorte, on observe deux (ou plus) groupes qui sont exposés à des influences différentes : Par exemple, un groupe fume et l’autre ne fume pas. Ou bien un groupe est professionnellement exposé à un polluant et le groupe de comparaison ne l’est pas. On peut ensuite étudier comment l’état de santé des deux groupes évolue au fil des ans, si les participants tombent malades et combien d’entre eux en meurent. Les études de cohorte impliquent souvent des personnes qui sont en bonne santé au début de l’étude.

Les études de cohorte peuvent être prospectives ou rétrospectives. Dans une étude prospective, l’événement qui intéresse les chercheurs (par exemple, une maladie particulière) n’est pas encore survenu au début de l’étude. Toutefois, ils peuvent décrire à l’avance et en détail les événements qu’ils veulent mesurer et les autres facteurs d’influence possibles. Dans un essai rétrospectif, l’événement (la maladie) a déjà eu lieu au début de l’essai, et les chercheurs recherchent les facteurs de risque.

Par exemple, une célèbre étude de cohorte a observé 40 000 médecins britanniques sur une longue période, dont beaucoup de fumeurs. Elle a étudié combien de médecins sont morts au fil des ans et de quelles maladies. L’étude a pu montrer que le tabagisme était responsable de nombreux décès et que plus une personne fumait de cigarettes, plus le risque de tomber malade et de mourir était élevé.

Études cas-témoins

Dans les études cas-témoins, les personnes atteintes de la maladie sont comparées à d’autres personnes qui ne sont pas atteintes de la maladie, mais qui sont par ailleurs aussi semblables que possible, par exemple en termes de sexe et d’âge. Les deux groupes de personnes sont ensuite interrogés ou leurs dossiers médicaux analysés pour savoir s’il y a eu des influences qui pourraient être considérées comme des facteurs de risque de la maladie. Une étude cas-témoins est donc généralement rétrospective.

Les études cas-témoins sont, par exemple, un moyen de mieux comprendre les maladies rares. Ils sont également moins coûteux et moins longs que les ECR ou les études de cohorte. Cependant, il est souvent difficile de déterminer quelles personnes ont des caractéristiques similaires et peuvent être comparées entre elles. Comme on s’interroge généralement sur les événements passés, les chercheurs s’appuient également sur les souvenirs des participants. Mais ils peuvent ne pas se souvenir s’ils ont été exposés à un facteur de risque particulier, par exemple.

Les études de cohorte et les études cas-témoins sont également appelées “études d’observation”.

Études transversales

En Allemagne, la plupart des gens ont probablement déjà été en contact avec ce type de recherche. La forme classique d’une étude transversale est l’enquête : une sélection représentative de personnes – généralement un échantillon aléatoire – est interrogée ou examinée pour recueillir certaines opinions ou certains faits. Comme les données ne sont collectées qu’une seule fois, les études transversales peuvent souvent être réalisées rapidement et à un coût relativement peu élevé. Par exemple, ils peuvent fournir des informations sur la fréquence d’une maladie. Cependant, les études transversales ne fournissent pas d’informations sur les causes d’une maladie ou sur la meilleure façon de la traiter.

Études qualitatives

Ce type d’étude est utilisé, par exemple, pour comprendre le vécu et les expériences personnelles des personnes atteintes d’une maladie particulière. La base de la recherche qualitative n’est pas constituée de chiffres et de données comme dans d’autres types d’études, mais plutôt du contenu des récits, des entretiens avec les personnes concernées et leurs proches, des documents écrits et des observations. Les informations recueillies sont analysées et interprétées à l’aide de différentes méthodes.

Quel est le degré de fiabilité du type d’étude ?

Chaque type d’étude a ses avantages et ses inconvénients. Il est toujours important de clarifier : les chercheurs ont-ils choisi un type d’étude qui répondra vraiment à leur question de recherche ? Par exemple, il n’est pas possible de découvrir la cause d’une maladie par une enquête.

Des déclarations fiables sur les causes et les effets ne sont possibles que sur la base des résultats d’essais contrôlés randomisés. Avec d’autres études, il n’est généralement possible d’identifier que des corrélations. Par exemple, les données d’une étude de cohorte pourraient montrer que les personnes qui mangent de la viande rouge développent plus souvent un cancer de l’intestin que les personnes qui n’en mangent pas. Cela suggère que la consommation de viande rouge pourrait alors favoriser le cancer de l’intestin. Mais il est également concevable que les personnes qui mangent beaucoup de viande rouge fument plus souvent, boivent plus d’alcool ou soient plus souvent en surpoids. L’influence de ces facteurs et d’autres facteurs de risque éventuels ne pouvait être exclue qu’en comparant deux grands groupes de participants répartis au hasard.

Pour étudier les bienfaits d’un traitement, seuls des essais contrôlés randomisés sont donc généralement appropriés – et surtout des revues systématiques qui résument plusieurs de ces études. Cependant, pour toutes les études et les examens systématiques, il faut vérifier comment ils sont structurés et dans quelle mesure ils excluent les sources d’erreur possibles.

Rédigé par :  Jean-Jacques Perrut