Les résultats d’une étude américaine démontrent un risque accru de cancer pour le personnel navigant

Les équipages d’avions sont plus susceptibles de développer diverses formes de cancer que la population moyenne. Outre diverses tumeurs de la peau, les cancers du sein, de l’utérus, des intestins, de la thyroïde et du col de l’utérus sont plus fréquents chez les pilotes professionnels.

Divers risques de cancer font partie des conditions de travail

Aux États-Unis, les équipages d’avions contractent diverses formes de cancer plus fréquemment que la population moyenne. Outre diverses tumeurs cutanées, les cancers du sein, de l’utérus, de l’intestin, de la thyroïde et du col de l’utérus sont plus fréquents chez les pilotes professionnels, rapportent les chercheurs dans la revue “Environmental Health”.

Ils avaient comparé les informations fournies par plus de 5 300 hôtesses de l’air, principalement des femmes, sur leur vie professionnelle et leur état de santé avec les données de 5 000 participants à une étude nationale sur la santé menée par les CDC, l’autorité sanitaire américaine. Ils ont ensuite examiné s’il y avait une corrélation entre le nombre de cas de cancer et le nombre de personnes au travail. Cependant, selon certains experts, la conception de l’étude présente des lacunes : les autres facteurs d’influence possibles n’ont pas été suffisamment pris en compte.

Eileen McNeely et ses collègues de la Harvard School of Public Health ont découvert qu’un bon 15 % des membres de l’équipage de conduite avaient été diagnostiqués avec un cancer. Par rapport au groupe d’âge approprié pour l’ensemble de l’étude, les voyageurs fréquents ont montré un taux plus élevé de tumeurs sur le sein (3,4 % contre 2,3 %), l’utérus (0,15/0,13 %), le col de l’utérus (1,0/0,7 %), l’intestin (0,47/0,27 %) et la thyroïde (0,67/0,56 %).

La différence était particulièrement nette dans le cas du cancer de la peau : plus de deux fois plus d’agents de bord (2,2 %) ont développé des mélanomes, et même quatre fois plus (7,4 %) d’autres formes de cancer de la peau. Les habitués qui n’ont été interrogés que sur le cancer de la peau ont également obtenu de moins bons résultats, mais ils sont tombés malades beaucoup moins souvent que leurs collègues féminines.

Le résultat est frappant s’il est jugé par le faible taux de personnes en surpoids et de fumeurs dans ce groupe professionnel. Les résultats ont confirmé les études précédentes sur le sujet.

Un risque accru de cancer de la peau et du sein connu depuis longtemps

Au cours de leur vie professionnelle au-dessus des nuages, les équipages de conduite sont exposés à divers risques de cancer, notamment à une augmentation du rayonnement cosmique et UV, à des habitudes de sommeil irrégulières et peut-être aussi à des substances chimiques dans la cabine. On sait depuis longtemps que le taux de cancer de la peau est plus élevé chez les pilotes professionnels de longue date. Contrairement aux États-Unis, l’exposition aux rayonnements des pilotes et copilotes en Europe est donc contrôlée et limitée de manière à ce qu’une certaine dose ne soit pas dépassée en un an.

Les conclusions de l’étude sur le cancer du sein et de la peau ne sont pas nouvelles, affirment également les experts allemands de l’Office fédéral de radioprotection (BfS). Toutefois, ils doivent être interprétés avec prudence : Par exemple, l’augmentation des taux de cancer du sein pourrait également être liée au fait que les hôtesses de l’air ont globalement moins d’enfants et les ont souvent relativement tard. “Ces deux facteurs augmentent le risque de cancer du sein”.

Dans l’étude des chercheurs américains, les voyageurs fréquents sans enfants, mais aussi ceux qui ont trois enfants ou plus, avaient un risque accru de cancer du sein. Selon les chercheurs, il est possible qu’un stress plus élevé et un manque chronique de sommeil chez les femmes ayant plusieurs enfants contribuent à l’augmentation du risque de cancer du sein.

Le rayonnement cosmique est plus dangereux que le rayonnement UV

En ce qui concerne les taux plus élevés de cancer de la peau, le BfS ne tient pas compte de la fréquence à laquelle les personnes touchées se mettent au soleil, selon le BfS. Selon le BfS, le rayonnement UV présente moins de danger dans un avion ; le rayonnement cosmique est plus problématique. “Cela dépend principalement de l’altitude, de la durée du vol et du temps”. Par exemple, de temps en temps, l’activité solaire peut amplifier le rayonnement ionisant.

Selon l’Office fédéral germanique, les quelque 40 000 agents de bord et pilotes allemands surveillés sont exposés à un rayonnement moyen de 2,5 millisieverts. La limite annuelle pour les personnes exposées aux rayonnements sur leur lieu de travail est de 20 millisieverts. Pour les pilotes occasionnels et de vacances, le danger lié aux rayonnements en haute altitude est très faible, y compris pour les femmes enceintes et les jeunes enfants. En Allemagne aussi, chaque personne est exposée à une moyenne de 2,1 millisieverts de rayonnement naturel par an.

Rédigé par :  Jean-Jacques Perrut